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Injection pour guérir les «peurs du poisson»

« Les scientifiques ont créé des poissons rouges intrépides », a rapporté le Daily Mirror. Le Daily Telegraph et Daily Mail couvrent également la même étude, en disant qu’une injection peut être capable de « guérir les phobies ». The Mirror rapporte que les experts visent à utiliser la méthode (une injection d’anesthésique local dans le cerveau) « pour aider à guérir les gens des phobies communes, telles que la peur de voler, de hauteurs ou d’araignées ».

Dans cette étude, les poissons rouges ont été formés pour craindre un feu vert en le combinant avec un léger choc électrique. Après l’entraînement, les cœurs des poissons ralentiraient lorsque la lumière s’allumerait; une réponse automatique qui indique que le poisson a peur. Les chercheurs ont découvert que s’ils injectaient de la lidocaïne (un anesthésique local) dans une région à l’arrière du cerveau des poissons avant l’entraînement, le poisson n’a pas développé cette «réaction de peur» à la lumière.

Cette étude nous en dit plus sur la biologie de la peur chez les poissons que chez les humains. Il ne peut certainement pas nous dire si une injection d’anesthésique local dans le cerveau pourrait réduire les phobies chez les humains, et cette méthode grossière est très peu susceptible d’être jamais utilisée chez les humains.

D’où vient l’histoire?

Masayuki Yoshida et Ruriko Hirano de l’Université d’Hiroshima au Japon ont mené cette recherche. L’étude a été financée par la Société japonaise pour la promotion de la science. L’étude est actuellement sous presse et en attente de publication dans la revue à comité de lecture Behavioral and Brain Functions.

Le Daily Telegraph, Daily Mirror et Daily Mail couvrent tous cette histoire et rapportent que l’étude était dans le poisson rouge. Tous les articles suggèrent que cette recherche pourrait conduire à des traitements pour les phobies humaines, et un des auteurs de l’étude est cité dans le Telegraph: « Imaginez si votre peur des araignées, des hauteurs ou du vol peut être guérie avec une simple injection – notre la recherche suggère qu’un jour cela pourrait être une réalité. « 

Il n’est pas possible de dire, sur la base de l’étude actuelle, si une injection de lidocaïne pourrait être utilisée pour traiter les phobies chez l’homme. Le Mail rapporte qu’une injection de lidocaïne une heure avant l’expérience a cessé de craindre de se développer, mais ce n’était pas le cas. Seule une injection de lidocaïne juste avant le conditionnement de la peur a eu cet effet.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Cette recherche animale a examiné si le cervelet (une zone à l’arrière du cerveau) chez le poisson rouge est impliqué dans l’apprentissage de la peur d’un événement (conditionnement de la peur). Le cervelet est impliqué dans le conditionnement de la peur chez les mammifères, et les chercheurs ont pensé que s’ils pouvaient montrer qu’il jouait un rôle similaire chez les poissons, le poisson pourrait servir de modèle pour étudier le conditionnement de la peur.

Les études sur des modèles animaux qui présentent des similitudes avec les humains sont importantes car elles nous donnent un aperçu de la biologie humaine. Cependant, les différences entre les espèces signifient que les résultats obtenus chez les animaux peuvent ne pas être directement applicables aux humains. Par exemple, les chercheurs ont signalé que le cœur des poissons rouges ralentit en réponse à la peur, alors que le cœur humain accélère. En outre, certaines conditions peuvent être difficiles à reproduire chez les animaux. Par exemple, bien que les poissons de cette étude aient montré de la peur et développé un conditionnement de peur, il est peu probable que cela puisse être considéré comme l’équivalent direct d’une phobie humaine.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont pris 30 poissons rouges et les ont divisés en trois groupes: un groupe lidocaïne, un groupe qui ne recevrait que la solution utilisée pour dissoudre la lidocaïne (appelée «véhicule») et un groupe témoin ne recevant aucune injection. L’injection de lidocaïne dans une région du cerveau réduit l’activité de cette zone.

Tous les poissons ont eu peur conditionné alors que leur rythme cardiaque a été surveillé. Les chercheurs ont commencé par faire briller une lumière dans les yeux des poissons 10 fois (cette méthode est appelée « habituation »). Ils ont ensuite répété ce processus 20 fois, donnant au poisson un léger choc électrique en même temps (c’est ce qu’on appelle «l’acquisition»). Enfin, ils ont brillé la lumière dans les yeux des poissons 15 fois sans les chocs (c’est ce qu’on appelle « l’extinction »). La lidocaïne et les groupes de véhicules ont été injectés dans le cervelet des poissons après la partie «habituation» de l’essai.

Les chercheurs ont comparé ce qui est arrivé aux battements cardiaques des poissons en réponse à la lumière dans les trois groupes dans ces différentes périodes. Ils ont également testé si une injection de lidocaïne dans le cervelet une heure avant le début de la procédure d’entraînement avait le même effet.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont découvert qu’une injection de lidocaïne dans le cervelet n’avait aucun effet sur la fréquence cardiaque normale des poissons (c’est-à-dire sur la fréquence cardiaque quand on ne leur montrait pas la lumière). Les poissons injectés avec de la lidocaïne peu avant d’être entraînés à craindre la lumière montraient moins de peur apprise à la lumière que les groupes de contrôle ou de véhicule, ce qui signifiait que leur cœur ralentissait moins en réponse à la lumière.

Les chercheurs ont constaté que s’ils avaient injecté de la lidocaïne dans le cerebella des poissons une heure avant l’expérience de conditionnement de la peur, cela n’affectait pas leur appréhension de la peur.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs concluent que leurs résultats « confirment davantage l’idée que le cervelet dans [le poisson rouge], comme chez les mammifères, est impliqué de manière critique dans le conditionnement de la peur classique ».

Conclusion

Cette étude visait à déterminer si le cervelet est impliqué dans la peur du conditionnement chez le poisson rouge, comme chez les mammifères. Les résultats suggèrent que cela semble être le cas. Ceci suggère que ces poissons pourraient être utilisés pour étudier comment le conditionnement de la peur se développe au niveau des cellules individuelles du cerveau; quelque chose de peut-être inaccessible chez les humains.

L’étude ne visait pas à déterminer si les injections de lidocaïne peuvent réduire la peur ou les phobies chez les humains, et ne peut pas nous dire si ce serait le cas. Il est peu probable qu’une méthode aussi grossière puisse jamais être utilisée chez l’homme. Une meilleure compréhension de la façon dont fonctionne le conditionnement de la peur pourrait éventuellement suggérer des façons de la manipuler chez les humains, mais une telle avancée est loin.