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Le plus grand télescope du monde est presque prêt pour son lancement l’année prochaine – les scientifiques espèrent qu’il repèrera la vie extraterrestre

Le télescope James Webb a passé avec succès une série de tests avant son lancement prévu en 2019. Après avoir été soumis à 100 jours de tests cryogéniques – pour prouver qu’il peut rester opérationnel dans l’espace lointain – le mégatelescope est sorti victorieux chikungunya. Après avoir réussi cet examen exténuant, ses ingénieurs sont convaincus que le télescope James Webb aidera l’humanité à découvrir les secrets de l’univers – la vérité de la vie extraterrestre incluse.

Comme il est écrit sur sa page web officielle: «L’une des principales utilisations du télescope spatial James Webb sera d’étudier les atmosphères des exoplanètes, de rechercher les briques de la vie ailleurs dans l’univers.

Cet exploit particulier sera réalisé avec l’aide de télescopes au sol, ce qui aidera à mesurer la masse planétaire grâce à la technique de la vitesse radiale ou à mesurer «l’oscillation stellaire produite par le remorqueur gravitationnel d’une planète». utilisera ensuite la spectroscopie pour déterminer les composés qui composent l’atmosphère d’une planète et vérifier si la planète est capable de supporter la vie. En fin de compte, les scientifiques espèrent trouver une planète avec une atmosphère semblable à la nôtre. (En relation: les gouvernements européens lancent un projet pour confirmer la présence de la vie extraterrestre.)

Il y a deux objets célestes qui seront observés à cet effet. Selon Space.com, ce sont Europa (la plus petite des quatre lunes galiléennes de Jupiter) et Encelade (la sixième plus grande lune de Saturne). « Nous avons choisi ces deux lunes en raison de leur potentiel à exhiber des signatures chimiques d’intérêt astrobiologique », a expliqué Heidi Hammel, vice-présidente exécutive de l’Association des universités pour la recherche en astronomie (AURA).

On croit que les deux lunes ont des océans d’eau liquide enfouis sous d’épaisses couches de glace, à travers lesquelles des panaches de liquide se sont échappés et ont éclaté. Ces panaches ont excité les scientifiques, car ils pourraient être le résultat de geysers souterrains, qui pourraient servir de sources potentielles de chaleur et de nutriments à toutes les formes de vie vivant sous la glace.

Parlant des panaches, l’astronome planétaire Geronimo Villanueva a remarqué: « Sont-ils faits de glace d’eau? La vapeur d’eau chaude est-elle évacuée? Quelle est la température des régions actives et de l’eau émise? Les mesures du télescope Webb nous permettront d’aborder ces questions avec une précision et une précision sans précédent. « 

Villanueva a ajouté que bien que le télescope James Webb puisse détecter des éléments organiques tels que le carbone, il n’est pas capable de trouver des formes de vie réelles dans les panaches eux-mêmes. En outre, il y a de fortes chances que le télescope ne soit pas capable d’attraper les panaches qui sortent de la surface des lunes, et qu’il ne sache pas exactement quand ces panaches s’enflamment.

Pourtant, les espoirs sont élevés pour ce mégatelescope. Après tout, ce sera avant la mission Europa Clipper, une mission de deux milliards de dollars pour la lune glacée qui va chercher la vie sur Europa. Prévue pour les années 2020, la mission d’Europa Clipper pourrait être aidée par les observations recueillies par le télescope James Webb.

La solidité du télescope James Webb

En plus de sa durabilité étonnante dans des températures glaciales, le télescope James Webb a démontré qu’il peut également survivre à d’autres conditions météorologiques extrêmes. L’année dernière, les 18 segments du miroir primaire en or ont été testés pour s’assurer que chaque pièce puisse agir comme un seul miroir. L’équipe menant le procès a continué même lorsque l’ouragan Harvey a balayé le Texas; et le monstre de 8,8 milliards de dollars est sorti de la chambre d’essai en une seule pièce. Puisque le télescope est censé survivre jusqu’à dix ans dans l’espace sans entretien, cette évolution était tout à fait rassurante. Sans les humains qui le réparent, le télescope James Webb devra compter sur des machines pour effectuer les réparations et les services de ravitaillement en cas de besoin.

Et pendant ce laps de temps, les scientifiques espèrent que ce successeur du télescope spatial Hubble accomplira ce que son prédécesseur n’a pas fait et ne pouvait pas faire. De la première lumière après le Big Bang à la naissance des premières galaxies il y a des milliards d’années en passant par la formation des étoiles et des systèmes protoplanétaires, le télescope James Webb est une véritable machine à voyager dans le temps avec du béryllium et de l’or.

Tout cela fait un télescope qui pourrait poser une question persistante: y a-t-il de la vie? J’espère que nous le saurons bientôt.

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