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Les femmes obèses peuvent avoir une «déficience de l’apprentissage alimentaire»

« Les femmes obèses montrent des signes de troubles de l’apprentissage alimentaire », titre le site Internet de BBC News.

Il rapporte une étude comportementale impliquant 67 individus de poids normal et 68 individus obèses.

On a montré à chaque participant une série de carrés bleus ou violets, puis on lui a demandé de prédire si le carré donnerait une récompense. Selon la phase de l’expérience, ce serait une image de la nourriture ou de l’argent, suivie par de la nourriture réelle ou de l’argent à la fin de l’expérience.

Le modèle de récompenses n’était pas aléatoire – un carré de couleur était plus pondéré pour fournir une récompense qu’un autre. Fondamentalement, à mi-parcours de l’expérience, le modèle de récompense a été inversé.

Les chercheurs étaient intéressés à voir combien de temps il a fallu aux participants pour reconnaître et s’adapter au changement.

Ils ont constaté que les femmes obèses étaient moins capables de reconnaître et de s’adapter au changement que les autres groupes (femmes et hommes non obèses de tout poids) lorsque les récompenses étaient basées sur la nourriture. Cependant, leur performance était la même que celle des autres groupes lorsque les récompenses impliquaient de l’argent.

Selon les chercheurs, l’implication est qu’une image de la nourriture fausse en quelque sorte la partie prédictive rationnelle et décisionnelle du cerveau chez les femmes obèses (mais, étrangement, pas les hommes obèses).

Dans l’ensemble, cette étude va ajouter à la recherche dans le domaine de l’apprentissage comportemental lié à l’alimentation, mais à elle seule, elle fournit une explication très limitée ou de nouveaux angles thérapeutiques pour lutter contre l’épidémie d’obésité.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Université de Yale et School of Medicine, et Icahn School of Medicine à Mount Sinai, New York. Aucune source de soutien financier n’est signalée.

L’étude a été publiée dans la revue scientifique à comité de lecture Current Biology.

Le reportage de la recherche par BBC News est globalement exact. Cependant, les limites de cette recherche expérimentale n’ont pas été reconnues – les déficits d’apprentissage ont été vus dans un scénario de test très spécifique dans un petit groupe de personnes.

Le LA Times fournit un résumé plus informatif de la façon dont l’expérience a été réalisée et les implications alléguées des résultats.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

C’était une étude expérimentale qui visait à voir s’il y avait une différence dans l’apprentissage en répondant aux signaux alimentaires, en comparant les personnes obèses avec celles d’un poids normal.

L’un des principaux moteurs de l’épidémie mondiale d’obésité est la consommation d’aliments riches en graisses et en sucre. Les propriétés «enrichissantes» de ces types d’aliments sont considérées comme ce qui nous pousse à continuer à les manger.

Cependant, on pense que ces circuits de récompense dans le cerveau peuvent différer d’une personne à l’autre, ce qui amène certains à avoir une propension à la suralimentation et à l’obésité. C’est ce que cette étude visait à étudier.

Qu’est-ce que la recherche implique?

L’étude a inclus 67 individus d’un poids normal (dont 35 étaient des femmes) et 68 personnes obèses (dont 34 étaient des femmes) qui ont été recrutés dans la communauté.

Ils ont pris part à un test d’apprentissage comportemental évaluant leur association de récompense. Les participants devaient essayer d’établir la relation entre deux carrés de couleur différente (bleu et violet) et des images de récompenses alimentaires ou monétaires.

La moitié des participants ont participé à une tâche financière où la récompense était de 5 ou 10 $, et la moitié a pris part à une tâche alimentaire où la récompense était de 10 ou 15 cacahuètes M, 6 ou 12 bretzels (selon la préférence de la personne) ).

Dans la première partie du test, une image d’une récompense est apparue après la couleur A un tiers du temps, et jamais après la couleur B (total: 14 présentations de chaque couleur, mélangées avec 7 présentations où la couleur A était associée à la couleur récompense).

Les couleurs ont été inversées dans la deuxième partie du test, donc une image d’une récompense est apparue après la couleur B un tiers du temps, et jamais après la couleur A a été jumelée avec la récompense dans un tiers des essais, et la la couleur B n’a jamais été jumelée avec les récompenses (total: 18 présentations de chaque couleur, mélangées avec 9 présentations, où la couleur B était associée à la récompense).

Quand les participants ont montré une couleur, ils devaient indiquer sur une échelle de un à neuf le degré auquel ils s’attendaient à recevoir une récompense.

Les chercheurs ont demandé à tous les participants de jeûner pendant quatre heures avant de prendre part aux essais pour essayer d’augmenter la saillance (importance) des récompenses alimentaires.

On a dit aux participants à la fin des tâches qu’ils recevraient la quantité accumulée de tout l’argent ou de la nourriture qu’ils ont vu pendant l’expérience. Cela a donné lieu à 100 $ dans la condition de l’argent et un sac de M & M arachides ou de bretzels dans l’état de la nourriture.

Les chercheurs ont examiné les différences entre les personnes obèses et les personnes ayant un indice de masse corporelle (IMC) normal, et ont cherché à voir s’il y avait des différences entre les hommes et les femmes.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont trouvé une association significative entre la performance du test et l’IMC. L’ampleur de la différence entre les participants obèses et les participants de poids normal était également influencée par la modalité de test (nourriture ou argent) et si le participant était un homme ou une femme.

En regardant tous les participants qui ont pris part aux tests alimentaires, ils ont constaté que, par rapport aux personnes de poids normal, les personnes obèses avaient un déficit d’apprentissage spécifique à la nourriture. Cependant, quand ils ont divisé le groupe par sexe, ils ont trouvé que l’association était significative seulement chez les femmes obèses, mais pas chez les hommes obèses.

Les femmes obèses étaient moins en mesure de dire laquelle des deux couleurs était associée à la nourriture dans la première partie du test, ou alors de passer cette association à la deuxième partie du test.

Pendant ce temps, sur le test monétaire, il n’y avait pas de déficit d’apprentissage significatif entre les hommes obèses et les hommes ou les femmes de poids normal.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs affirment que leurs analyses ont démontré une «association négative robuste entre l’IMC et la performance d’apprentissage dans le domaine alimentaire chez les participantes» – c’est-à-dire que l’IMC augmente, les performances d’apprentissage diminuent lorsque la nourriture fait partie de l’équation. La même déficience n’a pas été observée chez les hommes obèses.

Ils disent: « Ces résultats suggèrent que l’obésité peut être liée à l’apprentissage associatif basé sur la récompense avec facultés affaiblies et que cette altération peut être spécifique au domaine alimentaire. »

Conclusion

Cette étude expérimentale a inclus des groupes assez petits d’hommes et de femmes obèses et de poids normal.

Il a constaté que, globalement, les femmes obèses présentaient un déficit d’apprentissage lorsque la nourriture était utilisée comme récompense par rapport aux femmes de poids normal.

En ce qui concerne les tâches alimentaires, les femmes obèses étaient généralement moins en mesure de faire la distinction entre les deux couleurs associées à l’aliment, puis de répondre lorsque l’association était permutée.

La différence n’était pas significative entre les hommes obèses et les hommes de poids normal. Il n’y avait pas non plus de différence entre les participants quand l’argent était utilisé comme récompense.

Bien que cela puisse démontrer une certaine différence dans l’apprentissage alimentaire et récompenser les associations entre les personnes obèses et les personnes de poids normal – en particulier les femmes obèses et de poids normal – les applications de ce petit morceau de recherche semblent assez limitées.

L’étude ne comprenait qu’un petit nombre de personnes aux États-Unis: 67 individus de poids normal et 68 individus obèses. Ces personnes se partageaient alors entre les deux tâches monétaires et alimentaires.

Cela signifie que tous les résultats liés au «déficit d’apprentissage lié à l’alimentation chez les femmes obèses» ont été obtenus à partir de tests sur seulement 18 femmes obèses et 18 femmes de poids normal rage.

C’est un très petit groupe, et il est possible que les résultats soient au hasard. D’autres groupes de personnes, y compris ceux de différents pays et cultures, auraient pu donner des résultats différents.

Ce n’était également qu’un test très spécifique, voyant si les gens pouvaient repérer laquelle des deux couleurs était associée à la récompense alimentaire de certains M & Ms ou bretzels. Interpréter la signification de ce test unique est très difficile. Cela nous dit très peu sur la façon dont les gens deviennent obèses.

Par exemple, une personne incapable de relier quelle couleur particulière est associée à un aliment ne nous parle pas des divers facteurs qui ont conduit à l’obésité de cette personne.

Même si nous prenons les résultats de l’étude à leur valeur nominale, cela laisse plusieurs questions importantes sans réponse.

Par exemple, un «déficit d’apprentissage lié à l’alimentation» mène-t-il à l’obésité ou est-ce que le fait d’être obèse augmente le risque que vous développiez un déficit d’apprentissage lié à l’alimentation?

Et pourquoi ces déficits ont-ils été observés uniquement chez les femmes obèses et non chez les hommes obèses?

Une réponse possible à la deuxième question est que cela pourrait être dû aux très petits échantillons d’hommes et de femmes testés. Les résultats d’aucune différence chez les hommes, mais une différence chez les femmes pourrait être purement au hasard, et il n’y a peut-être aucune différence entre les sexes.