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Un test d’ADN pourrait-il prédire le risque d’obésité chez les enfants?

« Un test sanguin d’ADN peut prédire les niveaux d’obésité chez les enfants à mesure qu’ils grandissent, affirment les scientifiques », rapporte le Metro. Le test, qui est basé sur la mesure des «commutateurs» dans l’ADN, peut aider à identifier les enfants qui bénéficieraient d’une intervention précoce.

Ce fut une petite étude de 40 enfants dont l’ADN a été analysé pendant la petite enfance. Le test est basé sur un processus appelé méthylation. C’est un processus chimique qui peut influencer les effets des gènes sur le corps (expression génique), en « désactivant » certains gènes. La méthylation peut avoir des effets positifs et négatifs.

L’analyse a trouvé une association entre la méthylation à quatre sites dans l’ADN et l’augmentation de la graisse corporelle entre les âges de neuf et 14. Mais cette étude ne prouve pas que les modifications ont directement causé l’augmentation de la masse grasse corporelle.

Il tenait compte de l’âge, du sexe, de la puberté et de l’estimation de l’activité physique des enfants, mais d’autres facteurs importants n’étaient pas pris en compte, notamment l’alimentation des enfants.

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D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs des universités de Southampton, Plymouth et Exeter et a été financée par Bright Future Trust, la Fondation BUPA, la Fondation Kirby Laing, la Peninsula Medical Foundation, le EarlyBird Diabetes Trust et le National Institute for Health Research.

Il a été publié dans le journal médical à comité de lecture, Diabetes.

Les médias ont largement mis l’accent sur la possibilité qu’un test sanguin chez les jeunes enfants puisse prédire l’obésité à l’adolescence.

L’étude a trouvé une association entre certaines modifications génétiques et l’obésité plus tard dans un petit échantillon d’enfants.

Cependant, il n’a pas encore été déterminé à quel point un tel test serait performant dans un plus grand échantillon d’enfants. On ne sait pas non plus si cela aiderait à prévenir l’obésité chez les enfants identifiés.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude de cohorte d’enfants, les suivant de l’âge de cinq à 14 ans pour voir si certaines modifications génétiques pourraient prédire les niveaux plus tard de l’obésité.

Les modifications étudiées ne sont pas des modifications de la séquence d’ADN, mais la présence de certaines modifications chimiques de l’ADN (appelée méthylation) qui affectent l’activité ou non d’un gène. Ces changements chimiques font partie de la manière normale que les gènes sont contrôlés dans le corps.

Ce type de conception d’étude est approprié pour ce type de question, car il a suivi les enfants sur une longue période de temps et peut montrer s’il y a un lien.

Dans ce type d’étude, les chercheurs essaient d’isoler l’effet d’un facteur parmi ceux qui pourraient avoir un effet. Mais il est très difficile de rendre compte de tous ces facteurs, en particulier pour un problème aussi complexe que l’obésité, qui peut être influencé par des facteurs génétiques, environnementaux et sociodémographiques.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont évalué chaque année 40 enfants sur neuf ans pour voir s’ils pouvaient déterminer si le statut d’un gène important pour le métabolisme énergétique était associé à l’obésité.

Ils ont examiné la modification chimique (méthylation) de divers sites dans l’ADN avant que les enfants atteignent l’âge de cinq ans, puis ils ont vu si cela changeait pendant l’enfance et si elle pouvait prédire les niveaux d’obésité plus tard dans l’enfance.

Les chercheurs se sont penchés sur la méthylation d’une partie du proliferateur peroxysomal-γ-co-activateur-Iα (PCGIα), un gène qui code pour une protéine impliquée dans le métabolisme énergétique. Ils ont examiné sept sites spécifiques dans l’ADN de ce gène.

Des études antérieures ont montré que ces sept sites ont été principalement méthylés chez les adultes en surpoids atteints de diabète sucré de type 2 par rapport aux adultes de poids normal. La méthylation supprime l’activité du gène.

Les chercheurs ont recruté un échantillon aléatoire de 40 enfants (20 filles et 20 garçons) en 2000-01 à partir d’une étude plus vaste appelée l’étude EarlyBird. Entre cinq et 14 ans, chaque année les enfants:

a eu un test sanguin pour mesurer la résistance à l’insuline et la méthylation aux sept sites de PCGIα

des mesures de taille et de poids ont été prises pour calculer l’indice de masse corporelle (IMC)

avait une mesure de la composition corporelle (comme la quantité de graisse) en utilisant une technique appelée absorptiométrie double rayons X à partir de l’âge de neuf ans

portait un moniteur de mouvement (accéléromètre) pendant sept jours afin que les niveaux d’activité physique puissent être mesurés

des mesures de taille ont été prises pour déterminer l’âge de la puberté

Les chercheurs ont également mesuré le pourcentage de sites méthylés à chaque âge. Ils ont ensuite examiné s’il existait un lien entre le pourcentage de personnes qui avaient été arrêtées à l’âge de cinq ans et le niveau de graisse de l’enfant entre neuf et 14 ans.

Quels ont été les résultats de base?

Les résultats étaient disponibles pour 34 des 40 enfants.

Le niveau de méthylation des sept sites du PCGIα était relativement stable au cours des neuf années de l’étude. Sur un site, pour chaque augmentation de 10% du niveau de méthylation entre cinq et sept ans, la graisse corporelle a augmenté de 12,5% (intervalle de confiance à 95% [IC] 4,7 à 20,3) entre neuf et 14 ans.

Des niveaux similaires, mais inférieurs, d’augmentation de la masse adipeuse (de 6,3 à 7,6%) ont également été associés à la méthylation dans trois autres sites.

Il n’y avait pas d’association entre la méthylation de ces quatre sites et le sexe, le niveau d’activité physique ou le moment de la puberté. L’âge était seulement associé à la méthylation sur un site.

Il n’y avait aucune association entre le niveau de graisse corporelle et le niveau de méthylation des trois autres sites.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que la mesure de la méthylation de ces sites dans PCGIα dans l’enfance peut être utile pour prédire le risque de maladie cardio-métabolique (maladies liées à l’obésité telles que le diabète de type 2 et les maladies cardiaques).

Conclusion

Cette petite cohorte a montré une association entre la modification chimique (méthylation) de quatre sites dans un gène (PCGIα) qui code pour une protéine impliquée dans le métabolisme énergétique chez les jeunes enfants, et une augmentation de la masse grasse entre neuf et 14 ans.

Cette étude a trouvé une association, mais il ne peut pas prouver que la méthylation était directement responsable de l’augmentation de la masse grasse corporelle. Par exemple, alors que l’association était toujours présente malgré la prise en compte du sexe, de l’âge, des niveaux d’activité physique estimés et de la puberté, d’autres facteurs tels que l’alimentation n’ont pas été évalués.

Une autre limite est que les niveaux d’activité physique ont été mesurés seulement sept jours par année. Cela donnera une indication approximative des niveaux d’activité, mais peut ne pas être une représentation exacte de l’activité physique pendant toute l’année.

Les chercheurs eux-mêmes soulignent que les résultats ne peuvent pas exclure la possibilité que la différence dans les niveaux de graisse chez les enfants était en raison de l’apport calorique, un autre facteur environnemental ou d’autres facteurs génétiques.

Les résultats de l’étude ne nous disent pas dans quelle mesure un test basé sur ces modifications génétiques permettrait de prédire la graisse corporelle dans un grand échantillon de jeunes enfants, notamment parce que plusieurs facteurs génétiques et environnementaux sont susceptibles de contribuer au poids d’un enfant.

Même si un enfant est né avec une vulnérabilité accrue à l’obésité, cela ne signifie certainement pas que c’est un destin immuable.

Les bienfaits des enfants qui restent actifs et mangent une alimentation saine ont été bien documentés, et cette étude ne change pas les conseils actuels.

Si vous vous inquiétez du poids de votre enfant, il est préférable d’agir maintenant plutôt que d’ignorer le problème. Plus ce type de problème est ignoré, plus il peut être difficile à traiter.

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